Le discours prononcé le 24 octobre par Jack Ma, l’homme derrière le géant chinois du e-commerce Alibaba, lors du sommet du Bund, a fait grand bruit.

Ma, 56 ans, s’est probablement senti en droit de partager quelques réflexions sur sa carrière qui l’a amené à faire passer Alibaba d’une société de moins de 20 personnes, créée dans son appartement de la ville côtière de Hangzhou en 1999, à un géant de la technologie qui a réalisé 71,985 milliards de dollars de recettes au cours de l’exercice fiscal se terminant le 31 mars 2020.

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  • La limite franchie
  • Les répercussions du discours
  • Le mécontentement du Parti Communiste Chinois
  • Ma, l’ambassadeur chinois déchu ?
  • Le PCC prend de nouvelles directives

 

I. La limite franchie

Selon une transcription en anglais publiée par le journal Apple Daily de Hong Kong, Ma, qui vaut personnellement 48,2 milliards de dollars, a soigneusement couvert son discours.

Il s’est décrit comme « un homme quelque peu à la retraite … partageant les vues non professionnelles d’un non-professionnel » et a concédé que ses idées pouvaient être « immatures, inexactes ou même risibles ».

Poliment, il a ajouté quelques citations du président chinois Xi Jinping, un homme fort.

Mais lorsqu’il a commencé à inviter le public « le grand et le bien de l’establishment financier, réglementaire et politique de la Chine », à réfléchir à la nécessité de réformer le système financier du pays, il a franchi une limite.

Il a obliquement reproché aux régulateurs chinois d’étouffer l’innovation, et a déclaré que les banques chinoises souffraient d’une « mentalité de prêteur sur gages » étant donné que les banques, comme les prêteurs informels d’autrefois, s’appuyaient encore sur un système de « gages et de garanties ».

Tout cela n’était pas si mal, a reconnu M. Ma. « Dans le temps, » a-t-il souligné, « un prêteur sur gages était une idée avancée.

Sans les innovations telles que les gages et les garanties, il n’y aurait pas d’institutions financières aujourd’hui, et l’économie chinoise ne se serait pas développée au cours des 40 dernières années à un tel point aujourd’hui ».

II. Les répercussions du discours

Le 2 novembre, Ma a été convoquée par les autorités chinoises pour un interrogatoire.

Le lendemain, l’introduction en bourse de 37 milliards de dollars de la société fintech Ant Financial d’Alibaba, présentée comme une offre record, a été rejetée par l’organisme chinois de surveillance des marchés boursiers, bien qu’il ait reçu le feu vert auparavant.

Fin décembre, les régulateurs avaient donné l’ordre à Ant Group de restructurer ses opérations pour se conformer aux nouvelles règles anti-monopole, réduisant ainsi sa valeur de plusieurs milliards.

Puis, à la fin de la semaine dernière, Ma a été remplacé par un autre cadre d’Alibaba pour le dernier épisode télévisé d’un concours de talents en affaires qu’il dirigeait, sa photo ayant été retirée de la galerie des juges.

Ma n’a pas été vu en public depuis au moins deux mois.

Un porte-parole d’Alibaba a refusé de commenter ses déplacements lorsqu’il a été contacté par TIME.

 

III. Le mécontentement du Parti Communiste Chinois

 

Si Ma a effectivement perdu la faveur, c’est qu’il a fait une grosse gaffe?

Célébrité du monde des affaires, il a été tacitement chargé par le Parti communiste chinois (PCC) de projeter une image moderne et positive pour les entrepreneurs du pays.

Les visions politiques officielles comme Made in China 2025 et China Standards 2035, qui cherchent à écrire les règles du commerce et de la technologie de la prochaine génération, se lisent comme les chapitres du livre de jeu d’un homme dont Ant Financial affirme avoir plus de 1,3 milliard d’utilisateurs de son service de paiement mobile Alipay dans le monde.

Pourtant, il est clair que le PCC du président Xi n’acceptera aucune remise en cause de son autorité.

Compte tenu du ralentissement de l’économie chinoise et des vents contraires géopolitiques croissants, Beijing s’inquiète des risques financiers systématiques et de l’augmentation de la dette.

Ce n’est pas le moment d’appeler, comme l’a fait Ma, à un assouplissement du système.

Et tout comme les titans apparemment inattaquables de l’immobilier, de la finance et du show-biz découverts précédemment, le champion chinois de la technologie apprend que la loyauté passe avant tout dans la Chine de Xi.

 

IV. Ma, l’ambassadeur chinois déchu ?

Aimé en tant que magnat de la technologie qui ne savait même pas coder, il a ravi le public chinois avec des récits de rejets répétés.

Pourtant, une éthique du travail redoutable et un don pour lire les tendances de l’économie digitale ont propulsé cet ancien professeur d’anglais au rang d’homme le plus riche de Chine.

Membre du parti qui apparaissait régulièrement aux côtés des principaux dirigeants chinois, Ma est même devenu une sorte d’ambassadeur non officiel, rencontrant en janvier 2017 le président élu de l’époque, Donald Trump, au cours duquel il a promis d’apporter un million d’emplois aux États-Unis.

Ma a pris la vedette avec délectation, en se produisant dans des concerts de rock, en s’habillant en Michael Jackson et en jouant dans un film de kung-fu.

Mais l’ostentation est un anathème pour les apparatchiks ternes de Chine et pourrait bien avoir conduit les autorités à orienter l’opinion publique contre lui.

La défense par Ma de la culture de travail stricte de la Chine « 996 », de 9h à 21h, six jours par semaine, a conduit certains à le décrier comme un « suceur de sang capitaliste » et à citer Marx en guise de réprimande.

Officiellement, au moins, Ma avait démissionné de la présidence d’Alibaba en octobre et se consacrait ostensiblement à la philanthropie.

Suite à la pandémie de coronavirus, sa Fondation Jack Ma a envoyé des EPI dans 150 pays, dont 500 000 kits de test et un million de masques aux Etats-Unis, en déclarant « nous joignons nos mains à celles des Américains en ces temps difficiles ».

D’autres projets visent à promouvoir l’éducation en Chine et l’esprit d’entreprise en Afrique.

 

V. Le PCC prend de nouvelles directives

Juste un mois avant son discours de Shanghai, le PCC a rendu publiques de nouvelles directives sur la manière dont les entreprises privées doivent aider l’État chinois maintenant que « les risques et les défis ont considérablement augmenté » du fait de l’expansion de l’économie privée.

Bien sûr, cela va à l’encontre des efforts répétés et douloureux des entreprises technologiques chinoises telles que Huawei, Tencent, TikTok et Alibaba, qui cherchent à se présenter comme indépendantes du contrôle du gouvernement face à la pression croissante des États-Unis.

Des rapports persistants suggérant que Ant Financial pourrait être obligée de passer une grande partie de ses actions à l’État pourraient également torpiller ses objectifs d’expansion mondiale.

« Le gouvernement rappelle aux entreprises qu’en fin de compte, c’est nous qui établissons les règlements, c’est nous qui délivrons les licences », déclare Mark Natkin, fondateur de la société de recherche informatique Marbridge Consulting, basée à Beijing.

« Et si vous oubliez, alors vous pouvez découvrir qu’un secteur entier de votre entreprise ne reçoit pas de licence, ou que votre introduction en bourse est interrompue, ou tout ce que nous devons faire pour être sûrs que vous savez qui est le parent et qui est l’enfant ».

Il s’agit d’une corde raide précaire qui risque non seulement de saper la confiance des investisseurs, mais aussi de saper la volonté des entrepreneurs de prendre des risques, en particulier dans les zones limites du commerce, où les règles sont mal définies mais où les bénéfices peuvent être plus importants.

 

En conclusion

Dans la Chine de Xi, Ma pourrait bien regretter ces paroles.

En se heurtant à la politique de Xi, Ma a vu très rapidement les retombés.

Le parti communiste chinois a remis de l’ordre dans ses affaires et montre qui est le vrai patron de la Chine.

 

 

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